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Cunningham

(En français plus bas)

Photo by Michael DiPLeco

 

Briggs Swift Cunningham:

He was a racing car constructor, driver, and team owner as well as a sports car manufacturer and automobile collector.

He skippered the victorious yacht Columbia in the 1958 America's Cup race, and invented the eponymous device, the Cunningham, for increasing the speed of racing sailboats.

He featured on the April 26, 1954 cover of Time magazine, with three of his Cunningham racing cars. The caption reads: Road Racer Briggs Cunningham: Horsepower, Endurance, Sportsmanship.

The October 2003 Road & Track magazine article "Briggs Swift Cunningham—A Life Well Spent" states that "by building and sailing his own ships, and building and racing his own cars, Briggs Cunningham epitomized the definition of the American sportsman." He was inducted into the America's Cup Hall of Fame in 1993, the Motorsports Hall of Fame of America in 1997, and named to the International Motorsports Hall of Fame in 2003. He died died in Las Vegas at the age of 96.

Cunningham sports-racing cars

Cunningham's announcement in 1951 of his intention to build an American contender for outright victory at the Le Mans race caused a stir on both continents. His team was already a favorite with the Le Mans fans, and the announcement demonstrated his commitment to fielding a winning team of American drivers and automobiles. 

One of the cars, the Chrysler-powered Cunningham C2-R built by The B. S. Cunningham Company of West Palm Beach, Florida and driven by Phil Walters and John Fitch, finished 18th out of 60 starters. The other, driven by George Rand and Fred Wacker Jr., failed to finish.

 

 

 

In 1952 the C4-R of Briggs Cunningham and Bill Spear finished fourth overall at Le Mans and first in its class. The team returned to the U.S. and clearly became the dominant sports car of the early fifties, routinely beating Ferrari, Jaguar, Aston Martin and Maserati. A C4-R won the 1953 Sebring 12 Hours.

These years were to be the high point of achievement for Cunningham-built cars at Le Mans. With victory unattained, the effort was described as a "gallant failure" by American journalist Ozzie Lyons. Later in 1954, a C4-R driven by Briggs Cunningham and Sherwood Johnston finished sixth in the Reims 12 Hour sports car race, behind three Jaguars and two Ferraris.

Malcolm Sayer, designer of the Jaguar D-Type, which had exceptional torsional rigidity, noted after the 1954 Le Mans that the chassis frame of the C-4R had "no effective diagonal bracing. It therefore twists so much that the door cannot work if one rear wheel is jacked up", and that the bodies were designed "with no theoretical basis".

The original C4R, built in 1951, was America’s first sports car, and it was the inspiration for all those to follow. Built 12 years before the Cobra, and two years before the Corvette, its intended purpose was to win Le Mans, but its influence would reach far beyond France. The C4R is credited with putting America on the map in international motor sports, winning worldwide recognition and respect.

 

At Le Mans Walters and Fitch finished first in class and third overall with a C5-R, and the two other Team Cunningham cars finished seventh and tenth. They returned to take third and fifth place in 1954.

  

At Le Mans in 1955 the Cunningham C6-R, fitted with an Offenhauser engine, retired from the race. Second and third gears failed, and the engine, designed for methanol fuel and insufficiently modified for the mandatory French pump gasoline, overheated. A burned exhaust valve ended the car's run.

Revival

With the original C4Rs now worth millions and locked away in private collections, Cunnigham Historic Motors Cras, of Lime Rock (CT) has reintroduced the C4R by accurately rebuilding the car based on the original design.

Interested: check it out at http://www.briggscunningham.com/home/cunningham-c4r-continuation/cunningham-historic-motor-cars/

Cunningham Road Cars

Most Cunningham automobiles were high-performance prototypes that Briggs Cunningham and his team built specifically for racing in the 1950s. A few, adapted for street use, were personal vehicles. In 1952, Cunningham introduced the Continental C3 road car.

Production began in his West Palm Beach plant where his team of mechanics installed 331-cubic-inch Chrysler hemi V-8s in racing chassis. These were shipped to Turin, Italy to be fitted with aluminum and steel bodies by coachbuilder Vignale, after which they were returned to the Florida plant for completion. There were 25 Continental C3s produced: 20 coupes and five convertibles. They sold for $8,000 to $12,000. Notable owners included Nelson Rockefeller and a member of the Du Pont family. Of these 25 cars, 24 are known to have survived.

 

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Briggs Swift Cunningham, American Sportsman

Alain Raymond, La Presse 2103

Briggs Swift Cunningham figure en page couverture de l’édition du 26 avril 1954 du magazine Time.  Au bas, on lit la mention : Road Racer Briggs Cunningham: Horsepower, Endurance, Sportsmanship.

Né en 1907, Briggs Cunningham II est l’image même du American Sportsman selon la revue Road & Track. Outre ses prouesses à la barre de ses voiliers de compétition (America’s Cup, 1958), Cunningham est le créateur de la première voiture sport entièrement américaine. Deux ans avant la mythique Corvette et 12 ans avant la redoutable Shelby Cobra.

 Cunningham Continental C3

 Le rêve du Mans

Le richissime américain rêve de remporter les 24 Heures du Mans avec une voiture américaine pilotée par des Américains. Sa première tentative a lieu en 1950 avec deux Cadillac dont l’une, un Coupé 61 de série, et l’autre, baptisée C1, habillée d’une carrosserie aux formes torturées construite par un groupe d’ingénieurs de Grumman Aircraft. Intimidante par ses formes et son gros V8 qui fait trembler l’air de la campagne mancelle, la C1 fut surnommée « le Monstre » par les Français peu habitués à de telles machines. Mais le même public est rapidement charmé par ces deux tonitruantes américaines qui remportent, à la surprise générale, les 10e et 11e places de la redoutable épreuve d’endurance.

Ces résultats encourageants incitent Cunningham à construire et inscrire à l’épreuve de 1951 trois voitures à châssis tubulaire : les C2-R propulsées par un V8 Chrysler Hemi de 220 chevaux. Quoique très rapides, les C2-R déçoivent, l’une se classant 18e et les deux autres contraintes à l’abandon. Un an plus tard, la C4-R pilotée par Briggs Cunningham et Bill Spear se classe quatrième au Mans. En 1953, c’est la victoire aux 12 Heures de Sebring, en Floride, devant une belle brochette de voitures européennes, ce succès étant suivi en juin d’une très belle troisième place au Mans avec la nouvelle C5-R.

 

 

 

L’ultime Cunningham de course, la C5-R au profil nettement plus aérodynamique. Si elle avait pu troquer ses freins à tambour pour des Dunlop à disque, aurait-elle pu arracher la victoire à Jaguar ?

 

 

 

 Rapides à souhait, notamment sur la longue ligne droite de Mulsanne, les lourdes Cunningham sont cependant handicapées par des freins à tambour nettement moins performants et endurants que les nouveaux freins à disque Dunlop qui équipent en exclusivité l’écurie Jaguar. Cunningham demande à Dunlop de lui livrer ses révolutionnaires freins à disque, mais Dunlop refuse… exclusivité à Jaguar.

Même s’il n’a jamais décroché l’ultime victoire aux 24 Heures du Mans, Cunningham a néanmoins fait la démonstration qu’il était possible de concurrencer les Européens sur leur propre terrain. Ce palmarès est d’autant plus remarquable que Cunningham ne bénéficiait pas du soutien d’un grand constructeur comme ce fut le cas dans les années 60 avec l’imposant effort consenti par Ford pour finalement arracher la victoire à Ferrari.

Les routières Cunningham

Conçues expressément pour la course, les Cunningham de compétition habillées d’une robe blanche à rayures bleues sont accompagnées dès 1952 de deux versions routières, le cabriolet et le coupé Continental C3. Construites à l’usine Cunningham de West Palm Beach (Floride) sur le même châssis que les voitures de course, les C3 animées par un V8 Chrysler sont ensuite expédiées chez le carrossier italien Vignale à Turin pour y recevoir leur carrosserie, puis renvoyées en Floride. Cette démarche coûteuse  explique en partie le prix demandé: 8 000 $ pour le coupé, 12 000 $ pour le cabriolet (prix de la Corvette en 1953 : 3 500 $). Au total, 20 coupés et cinq cabriolets sont produits et vendus à des clients fortunés comme Nelson Rockefeller et la famille Du Pont qui pouvaient sans doute se permettre le prix de l’exclusivité. Vingt-quatre des vingt-cinq C3 ont survécu jusqu’à nos jours ce qui nous a donné l’occasion de les admirer lors de la 31e édition du récent Lime Rock Historic Festival, au Connecticut.

Briggs Cunningham est décédé en 2003 à l’âge de 96. Dix ans auparavant, il avait cédé sa magnifique collection à Miles Collier Jr., de Naples, en Floride, qui forme aujourd’hui le noyau central de l’exceptionnelle Collier Collection.

La consécration : la Cunningham C4-R, deuxième de la série des voitures de course, se classe 4e aux 24 Heures du Mans en 1952.